2006년 배우로 데뷔한 유건(본명 조정익)은 과거 ‘제2의 원빈’이라는 말이 돌 정도로 뛰어난 외모와 이국적인 분위기를 가진 배우입니다. 유건은 방송 및 영화 등 다양한 작품에 출연해 탄탄한 연기력까지 갖춘 배우로 거듭났죠. 그런데 배우로 알려진 유건이 2000년대 초 아이돌 그룹이었다는 사실, 알고 계시나요? 오늘은 배우 유건의 과거와 근황에 대해 알아보도록 하겠습니다.

배우 유건, OPPA 출신

유건은 16살이었던 2000년대 초 OPPA라는 아이돌 그룹에서 ‘국철’이라는 예명으로 연예계 활동을 시작했습니다. 그룹 OPPA는 1997년 데뷔한 8인조 남성 댄스그룹으로 2000년 멤버들이 대거 교체됐습니다. 유건도 원년 멤버가 아닌 교체 후 들어온 멤버이며 2003년 2집 ‘Reincarnation’에서 그룹 내 래퍼로 함께 활동했습니다.

유건은 그룹이 해체된 후 서울예술대학교 방송연예과에 진학해 학업에 매진했습니다. 이후 2006년 KBS 드라마 ‘안녕하세요 하느님’에서 신인임에도 불구하고 주연 자리에 발탁되며 배우의 길을 본격적으로 걷기 시작했습니다.

미국 시민권 포기·군대 입대

유건은 미국 애리조나에서 태어나 미국 시민권을 갖고 있었지만 한국에서 연기 생활을 성공할 것이라는 일념 하나로 과감히 시민권을 포기하고 현역으로 입대했습니다. 당시 유건의 지인은 “(유건은) 자신이 미국 시민권자여서 군 복무를 하지 않는다는 것이 누가 될까 일찌감치 시민권을 포기했다”고 전했습니다. 유건은 국방부 국방홍보원 소속으로 복무했으며 2012년 제대했습니다.

앞서, 유건은 2001년 한국에 들어오기 전부터 군 복무를 위해 시민권을 포기한 것으로 알려졌습니다. 2007년 한 언론사와의 인터뷰에 따르면 OPPA가 해체된 뒤 미국으로 돌아간 그는 부모님이 연기를 도전하는 것에 반대하자 아버지 몰래 귀국했다고 밝히기도 했었죠. 이후 유건은 홀로 한국에 들어와 식당부터 옷 가게까지 온갖 아르바이트를 하며 대학을 다녔으며 모 연예 기획사에게 사기를 당하기도 했습니다.

유건은 당시를 회상하며 “잘 곳이 없어 친구 집을 전전했었다. 지금 생각해보면 자수성가한 연기자가 된 것 같다”며 연기를 하는 순간이 가장 행복하다고 전했습니다. 그러면서 “부모님의 뜻을 거역하고 연기를 시작했지만 제가 연기를 즐겁게 하면서 사는 것이 부모에게 효도하는 일이라고 생각한다”며 연기에 대한 열정과 사랑을 내비쳤습니다.

배우 유건의 끝없는 도전

유건은 과거 아이돌 활동을 하며 가수로, 연기를 시작한 뒤에는 배우 활동에 전념했습니다. 현실에 안주할 수도 있었지만, 또다시 새로운 분야를 도전하는 열정을 보였는데요. 그는 2009년 GM대우 레이싱팀 신인 카레이서로 데뷔했습니다. GM대우 레이싱팀 측은 “유건의 강한 남성상 이미지가 카레이싱과 잘 맞아 떨어진다”며 그의 데뷔를 환영했습니다.

성악가 조수미와 사촌지간

이국적인 외모와 미국 출신으로 인해 혼혈아라는 오해를 받았던 배우 유건은 혼혈이 아닌 토종 한국인입니다. 유건의 본명 조정익의 ‘조’는 ‘창녕 조’씨입니다. 또한 세계적인 성악가 조수미와 5촌 관계라는 사실이 알려지며 화제가 되기도 했었죠. 유건은 “어릴 때 고모(조수미)의 공연장을 자주 찾았으며 과거 아이돌 활동 당시에도 몇 차례 공연을 보러갔다”며 가족 간의 애정을 드러내기도 했습니다.

비연예인과 ‘달달’ 연애 고백

유건은 2018년 12월 25일 크리스마스 날 비연예인과의 열애 사실을 공개해 ‘로맨틱남’으로 등극했습니다. 유건은 연애 상대는 7살 연하로 밝혀져 많은 이들의 부러움을 사기도 했는데요. 다만 유건이 당시 36살인 것을 감안해 결혼설까지 나온 것에 대해서는 “아직 서로를 알아가는 단계”리고 일축하며 “예쁘게 봐달라”고 전했습니다. 유건은 2017년 SBS 드라마 ‘달콤한 원수’ 출연 이후 별다른 활동이 없을 때 열애설을 공개해 공백기 동안 인연을 만들어 주목을 받았습니다.